Selon un communiqué des autorités spatiales chinoises, le rover Yutu ou " Lapin de jade " connait un problème mécanique majeur qui pourrait compromettre la suite de sa mission sur la Lune.
Et si la mission du " Lapin de jade " était sur le point de prendre fin, six semaines après son arrivée sur la Lune? Alors qu ' il devait rester au moins trois mois à la surface du satellite, le rover chinois Yutu fait actuellement face à une anomalie mécanique majeure, a annoncé un communiqué. L ' incident est apparu il y a quelques jours alors que le robot à six roues se déplaçait vers le sud depuis son site d ' atterrissage. Actuellement, on ignore la nature exacte du dysfonctionnement, les autorités ayant évoqué " une anomalie mécanique de contrôle ". Selon des informations non officielles, le problème viendrait d ' un des panneaux solaires qui ne se serait pas replié correctement afin d ' être " rangé " et protégé des températures extrêmement glaciales de la nuit lunaire. Cette période dure ۱٤ jours terrestres et montre des températures de - ۱۸۰°C. Un froid bien trop glacial pour les instruments de Yutu. Le rover doit donc entrer en dormance à chaque nuit lunaire afin de protéger ses systèmes et de préserver l ' énergie gagnée au cours du jour. Durant cette période, les systèmes et instruments sont gardés " en vie " par une source de chaleur radioisotopique qui les conserve au chaud dans un compartiment situé en - dessous du pont de Yutu. La température ne doit pas alors passer sous la barre des - ٤۰°C pour éviter tout dégât majeur. Des instruments mal protégés du froid Depuis son arrivée, le rover a connu une première nuit lunaire qui s ' est passée sans encombre et dont il est sorti il y a deux semaines. Au cours du jour lunaire suivant(۱٤ jours terrestres), il s ' est réveillé en douceur pour commencer son exploration. Mais le ۲۵ janvier, la nuit lunaire est de nouveau revenue, tout comme la nécessité pour Yutu de ranger ses instruments pour une nouvelle phase de dormance. C ' est là que se situe le coeur de problème. D ' après les informations relayées, le problème avec le panneau solaire empêcherait qu ' il soit pleinement protégé des températures glaciales. Or, le dispositif contient des composés très sensibles qui pourraient être endommagés de façon irréversible s ' ils ne sont pas mis à l ' abri. Le rover recevant de l ' énergie grâce à ses panneaux solaires, la perte de l ' un d ' entre eux aurait des conséquences majeures sur l ' utilisation des instruments et donc sur la poursuite de la mission. La State Administration of Science, Technology and Industry for National Defence(SASTIND) a expliqué dans un communiqué repris par le journal People ' s Daily que l ' anomalie a été provoquée par " l ' environnement de surface compliqué de la Lune ", sans donner plus de précisions. D ' après les spécialistes, il serait possible que de la poussière se soit infiltrée dans les mécanismes du rover bloquant le contrôle d ' un des panneaux solaires. Un rover bientôt perdu? " C ' est une spéculation, mais je pense qu ' il y a un problème avec les moteurs électriques qui ferment les panneaux solaires ", a expliqué Lutz Richter, spécialiste des rovers planétaires pour la société allemande Kayser - Threde qui collabore avec la NASA et l ' ESA. Reprise par l ' agence Xinhua, la SASTIND a ajouté que des scientifiques travaillaient sur l ' anomalie afin de la réparer. Mais ce n ' est pas sur qu ' ils y parviennent. Pour beaucoup, l ' incident constitue ainsi une très mauvaise nouvelle pour la mission de Yutu. " En lisant entre les lignes, je pense que les Chinois se préparent à la perte de leur rover ", a ajouté Lutz Richter repris par le South China Morning Post. Selon le spécialiste, le froid est également capable de sérieusement endommager les moteurs et les charnières du rover. Depuis le ۲۵ janvier, les températures ont rapidement chuté avec la disparition du soleil. Le problème est que toute communication est impossible durant la phase de dormance, les ingénieurs ne pourront donc pas évaluer l ' état de Yutu avant que le jour lunaire ne réapparaisse dans un peu moins de ۱٤ jours, vers le ۸ ou ۹ février. Pour le professeur Jiao Weixin, directeur député du comité spatial de la China Society of Space Research, il est étonnant que des problèmes soient arrivés si tôt dans la mission. " Malgré quelques problèmes mineurs, Opportunité, le rover martien américain qui avait aussi une durée de vie de ۳ mois, fonctionne encore après ۱۰ ans ", a expliqué le spécialiste. " Il est assez surprenant que Yutu connaisse des problèmes à un stade aussi précoce ". Sur son profil non - officiel sur le réseau social chinois Weibo, le rover explique qu ' il ne sait pas dans quel état il sera après la nuit lunaire, et souhaite donc par avance une bonne année à tous les Chinois. Un Lapin de jade entré dans l ' histoire Néanmoins, les avis sont apparemment unanimes pour affirmer que Yutu est déjà rentré dans l ' histoire, en devenant le premier engin à se poser en douceur sur la Lune depuis ٤۰ ans(vidéo ci - dessus). Il a ainsi permis à la Chine de devenir le ۳e pays à réaliser un tel exploit, une nouvelle étape de franchie dans son ambitieux programme spatial. Mais il a aussi, depuis plusieurs semaines, fait rêver des milliers de Chinois. " Tu as fait un travail formidable Yutu. Tu as enduré des températures extrêmement chaudes et froides et tu nous as montré ce que nous n ' avions jamais vu. J ' espère que tu iras mieux bientôt, mais quoi qu ' il se passe, ta présence rend la Lune éloignée de ۳۹۰.۰۰۰ kilomètres éblouissante ", a écrit l ' utilisateur Amaniandlove cité par Space Daily. Des centaines d ' autres messages ont été postés sur le réseau social à l ' intention du Lapin de jade. " Allez petit lapin, tu dois t ' accrocher pour voir le festival de feu d ' artifice du printemps ", a écrit un autre utilisateur, Dourentao. Selon la SASTIND, le rover a déjà récolté quelques données scientifiques grâce à ses instruments. Mais la déception serait de mise si la mission de Yutu venait effectivement à s ' achever. Un enjeu important Les scientifiques attendaient beaucoup du rover, premier robot équipé d ' instruments modernes à arriver sur la Lune. Cet équipement lui aurait permis d ' étudier des aspects encore jamais explorés de notre satellite, avec la possibilité de percer de nouveaux secrets. Certains estimaient même que la mission Chang ' e - ۳ pourrait relancer l ' exploration lunaire et l ' intérêt pour notre satellite. Au cours du ۲e jour lunaire, le rover devait réaliser des observations du ciel au télescope optique, des observations " extrême - ultraviolet "(EUV) de la plasmasphère terrestre ainsi que des mesures radar et spectroscopiques. Mais si le rover se réveille endommagé, aucune de ces opérations ne pourra être réalisée. Ne reste donc plus maintenant qu ' à attendre d ' avoir des nouvelles du Lapin de jade lunaire…